Des défis comme le changement climatique appellent la recherche agricole à occuper le devant de la scène, tout comme pendant la Révolution verte

L'agriculture et le changement climatique sont trop importants pour être laissés aux seuls bureaucrates généralistes, économistes et militants.

Tout cela, c'est aussi mettre la recherche agricole sur le devant de la scène à l'image de la Révolution verte.

Le principal défi de l'agriculture indienne dans les premières décennies après l'indépendance était d'augmenter la production agricole et les rendements à tout prix. Aujourd'hui, il s'agit d'augmenter les revenus agricoles, tout en garantissant une production compétitive en termes de coûts, efficace dans l'utilisation des ressources et respectueuse du climat. La sortie d'une nouvelle variété de riz tolérante aux herbicides par l'Institut indien de recherche agricole (IARI) qui peut être semée directement, au lieu de nécessiter une transplantation, est donc la bienvenue. Les agriculteurs transplantent et cultivent du riz dans les champs inondés principalement pour lutter contre les mauvaises herbes, qui ne peuvent pas émerger sous l'eau qui agit comme un herbicide naturel. La variété IARI contient un gène muté rendant la plante de riz tolérante à l'imazethapyr, un herbicide efficace contre un large éventail de mauvaises herbes. Ce produit chimique, lorsqu'il est maintenant pulvérisé, ne tuera que les mauvaises herbes, tandis que le paddy peut être cultivé sans aucune préparation en pépinière, repiquage, formation de flaques d'eau et inondation. Les agriculteurs économiseraient environ 30% d'eau, des coûts de main-d'œuvre de 3 000 Rs par acre et 10 à 15 jours de semis direct, par rapport à la transplantation conventionnelle.

La variété IARI - il en faut beaucoup plus - souligne l'importance d'investir dans la recherche agricole publique. Le premier défi auquel l'Inde a été confrontée, nourrir sa population et atteindre un minimum d'autosuffisance en céréales, n'aurait pas pu être relevé sans les variétés semi-naines à haut rendement sélectionnées dans les années 1960 et 1970. Il en va de même pour les défis d'aujourd'hui, en particulier du changement climatique. Les températures moyennes augmentent, les hivers raccourcissent et le nombre de jours de pluie diminue même avec des moussons globalement normales. Faire pousser des cultures et élever des animaux dans de telles circonstances - un temps extrêmement chaud et froid ou un temps sec prolongé et des pluies intenses - devient de plus en plus difficile, les agriculteurs étant également confrontés à des problèmes d'épuisement des nappes phréatiques, d'augmentation des coûts énergétiques et d'émergence de nouveaux ravageurs et maladies. Faire face à ces stress nécessite de nouvelles approches de sélection (y compris la modification et l'édition de gènes) et des technologies agricoles à faible intrants et à haut rendement.

Tout cela, c'est aussi mettre la recherche agricole sur le devant de la scène à l'image de la Révolution verte. L'agriculture et le changement climatique sont trop importants pour être laissés aux seuls bureaucrates généralistes, économistes et militants. La recherche, contrairement aux subventions et aux programmes d'aide sociale, peut ne pas produire de dividendes politiques ou porter ses fruits à court terme. Mais les bénéfices de la recherche agricole — les variétés IARI représentent à elles seules plus de 95 % des exportations annuelles de riz basmati de Rs 32 000 crores de l'Inde et près de la moitié de sa superficie totale en blé — sont plus durables.



Cet éditorial est paru pour la première fois dans l'édition imprimée le 30 septembre 2021 sous le titre « Plus de flaque d'eau ».